En 1492, Christophe Colomb découvre l'Amérique. En 1497, Vasco de Gama double le cap de Bonne Espérance et atteint le Mozambique. En 1513 Balboa, franchit les montagnes de l'isthme de Panama et découvre l'océan Pacifique. En 1520, Magellan trouve le détroit permettant de l'atteindre.

La route des Indes trouvée, les Portugais veulent s'assurer le monopole du commerce dans l'océan Indien. Tous les moyens leur sont bons pour écarter les concurrents, arabes notamment. Ainsi, en 1502, Vasco de Gama fait-il couper le nez, les oreilles et les mains des 800 hommes de l'équipage d'une flotte arabe chargée de riz rencontrée devant Calicut; les mutilés sont ensuite entassés à bord des navires, auxquels les Portugais mettent le feu.

En Amérique, la colonisation a de funestes conséquences. Les estimations de sa population, au moment de sa découverte, vont de 13 millions d'habitants environ à plus de 80 millions. Un siècle et demi plus tard cette population était d'environ 4,5 millions pour l'ensemble du continent.

L'explication la plus répandue met en cause la nature même de la Conquête et sa violence guerrière. Mais, au regard des populations concernées, l'impact démographique des massacres fut réduit. En dehors de cas précis de batailles ou de guerres, il n'y eut jamais chez les conquistadors une volonté affirmée de détruire les peuples indiens (qu'ils avaient au contraire un besoin impérieux d'asservir afin de faire prospérer leur entreprise coloniale). En ce qui concerne le Mexique par exemple, les horreurs guerrières de la Conquête eurent sans doute moins d'impact sur la démographie que les exigences rituelles des Aztèques et les "fleuves de sang" répandus par les victimes humaines des sacrifices.

L'effondrement démographique des populations amérindiennes, semble dû essentiellement aux maladies infectieuses introduites à leur insu par les Européens. Le choc microbien fut bien pire que le choc militaire; les épidémies se propagèrent avec la rapidité et la violence d'un cataclysme effroyable et, tout au long du XVIè siècle, emportèrent jusqu'aux trois quarts de la population indienne; rhume, grippe, variole, rougeole provoquèrent des ravages spectaculaires, particulièrement chez les enfants, ce qui eut des conséquences dramatiques sur l'évolution démographique.

Pour remplacer ces populations décimées, les Espagnols auront alors recours à la traite des Noirs, qui va se développer au cours des XVIIè et XVIIIè siècles et coûter la vie à des millions d'Africains.

L'Espagne, le Portugal, la France, les Pays-Bas et l'Angleterre forment des puissances économiques, maritimes et militaires qui recouvrent le globe. Le commerce maritime se déploie, les échanges entre l'Europe, l'Asie et l'Amérique se multiplient.

 

Jan Vermeer - l'astronome
(v.1668)


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